Après sa naissance, un baleineau reste en compagnie de sa mère pour au minimum la durée de l’allaitement qui varie de quelques mois à quelques années, selon l’espèce. Puisque les veaux se nourrissent uniquement de lait maternel au début de leur vie, suivre le groupe permet d’assurer leur survie. De plus, au bout de quelques mois de vie, plusieurs espèces entament une migration. Il est donc essentiel pour un baleineau d’apprendre à nager et à communiquer avec sa mère.

Nager en tandem

Le baleineau doit pouvoir nager aux côtés de sa mère à la même vitesse qu’elle. Une baleine accompagnée d’un jeune a tendance à diminuer sa vitesse de croisière. Par ailleurs, le baleineau utilise une technique de nage dite «en échelon» qui augmente sa vitesse. Pour ce faire, il se positionne près de la nageoire dorsale de l’adulte. Il profite ainsi du mouvement de l’eau induit par la mère, ce qui facilite sa nage en diminuant la résistance de l’eau à laquelle il est exposé. C’est un peu le même principe utilisé par les oies qui adopteront une formation en V pour diminuer la résistance de l’air et économiser de l’énergie.

La nage en échelon est pratiquée jusqu’à ce que le développement moteur du jeune soit suffisant. Une autre stratégie sera alors utilisée : la nage en position du nourrisson, qui a été observée chez les delphinidés. En se positionnant sous sa mère, un veau améliore moins son hydrodynamisme qu’avec la nage en échelon, mais il est davantage protégé des prédateurs, comme des épaulards ou des requins. Fait surprenant : un baleineau a avantage à se positionner à la droite plutôt qu’à la gauche de sa mère lors des déplacements pour augmenter ses chances de survie!

Apprendre à parler

endant ses premiers mois de vie, un baleineau apprend à communiquer avec ses congénères, ce qui lui permet de ne pas s’éloigner du groupe. Les bélugas et autres baleines à dents communiquent surtout avec des hautes fréquences, mais les nouveau-nés ne produisent que des sons de basses fréquences. Ils devront donc développer leur répertoire vocal par imitation des adultes. Un nouveau-né qui s’éloigne de sa mère peut utiliser un «appel de contact» pour se faire repérer. Ce cri complexe, composé d’une série de sons, est maitrisé par les bélugas en un à deux ans. Chez les cachalots, il existe un appel spécifique à une mère et à son veau qui leur permet de s’identifier mutuellement. On pense que les cris de contacts des bélugas seraient aussi propres à une mère et son jeune. Les moyens de communication sont multiples et varient d’une espèce à l’autre, d’un groupe à l’autre et même d’un individu à l’autre, ce qui ne facilite pas les recherches sur le sujet. L’utilisation des cris de contacts pour identifier précisément un individu pourrait enrichir notre compréhension de la communication entre une baleine et son veau.

Pour en savoir plus

  • (2011) Noren, S. R. and E. F. Edwards. Infant position in mother-calf dolphin pairs: formation locomotion with hydrodynamic benefits. (États-Unis). Marine Ecology Progress Series 424 : 229-236.
Les baleines en questions - 15/1/2019

Jeanne Picher-Labrie

Jeanne Picher-Labrie a rejoint l’équipe du GREMM en 2019 comme rédactrice à Baleines en direct et naturaliste au Centre d’interprétation des mammifères marins. Baccalauréat en biologie et formation en journalisme scientifique en poche, elle est de retour en 2021 pour raconter de nouvelles histoires de baleines. En se plongeant dans les études scientifiques, elle tente d’en apprendre toujours plus sur la mystérieuse vie des cétacés.

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