Projet Béluga Saint-Laurent

Le suivi des individus photo-identifiés est la pierre angulaire de notre programme de recherche. Chaque été, depuis 1985, nous passons des centaines d’heures en mer avec les bélugas pour constituer des fiches d’observation des individus «connus». Nous étudions les liens entre l’organisation sociale des bélugas et leur utilisation des habitats. Nous cherchons à déterminer la façon dont cette organisation influence leur exposition aux menaces anthropiques pour identifier les facteurs qui limitent le rétablissement de leur population.

Par la combinaison des données génétiques et des fiches d’observation des individus photo-identifiés, nous étudions les caractéristiques biologiques fondamentales de la population de bélugas ainsi que l’incidence des caractéristiques génétiques sur la santé des individus, leur mortalité et leur succès de reproduction.

Le Projet Béluga Saint-Laurent est coordonné par le GREMM. L’ensemble de ces projets est réalisé en étroite collaboration avec des chercheurs de l’Institut Maurice-Lamontagne de Pêches et Océans Canada et les biologistes du parc marin du Saguenay—Saint-Laurent (Parcs Canada — Sépaq).

Les programmes

L’album de famille : un recensement par photo-identification

Le suivi des individus photo-identifiés est la pierre angulaire de notre programme. Chaque été, depuis 1985, nous passons des centaines d’heures en mer avec les bélugas pour constituer des fiches d’observation. Nous identifions les liens entre l’organisation sociale des bélugas et leur utilisation des habitats, nous déterminons la façon dont cette organisation influence leur exposition aux menaces anthropiques et nous établissons les facteurs qui limitent le rétablissement de leur population.

Programme de surveillance de la mortalité

Avec le soutien d’un vaste réseau de bénévoles et la participation du public, le Réseau québécois d’urgences pour les mammifères marins maintient un programme de surveillance des mortalités de bélugas. Une équipe est dépêchée sur le terrain pour examiner et échantillonner toutes les carcasses. Les carcasses accessibles et en bon état sont transportées pour un examen complet à la Faculté de médecine vétérinaire de l’Université de Montréal, à Saint-Hyacinthe.

Santé et pathologie

Les carcasses reçues au laboratoire de pathologie de l’école vétérinaire de l’Université de Montréal font l’objet d’un examen complet et exhaustif afin de déterminer la cause du décès et de détecter les pathologies qui pourraient avoir un lien avec la morbidité des bélugas. Ce programme de santé et de pathologie, qui se déroule depuis plus de 30 ans, est le plus long au monde pour une espèce de mammifère marin.

Génétique

Par la combinaison des données génétiques et des fiches d’observation des individus photo-identifiés, nous étudions les caractéristiques biologiques fondamentales de la population de bélugas ainsi que l’incidence des caractéristiques génétiques sur la santé des individus, leur mortalité et leur succès de reproduction.

Carnet de santé

Ce projet de mesures photogrammétriques lie pour la première fois des mesures de condition physique, physiologique, toxicologique et génétique à l’histoire d’individus photo-identifiés et suivis depuis plusieurs décennies. Son caractère multifacette permet de croiser des données individuelles et populationnelles.

Univers acoustique

Les bélugas communiquent, chassent et naviguent à l’aide de sons. Nous étudions l’univers acoustique des bélugas en vue de mieux comprendre l’effet des bruits provenant de l’activité humaine sur leur comportement et leur santé et identifier comment nous pouvons réduire l’empreinte acoustique de ces activités.

Toxicologie

L’analyse des contaminants dans les tissus des bélugas du Saint-Laurent permet de suivre l’évolution de la qualité de leur écosystème. Ce programme a permis de détecter des diminutions significatives de plusieurs polluants organiques persistants bannis dans les années 1970. Il a aussi permis de recueillir des preuves de l’émergence de nouvelles classes de produits chimiques industriels au cours des dernières années.

Urgences

Dans les petites populations isolées et en péril, la survie et le succès de reproduction de chaque individu peut faire la différence dans le rétablissement de l’espèce. Au fil des ans, nous avons adopté un code d’éthique et des protocoles pour venir en aide aux bélugas vivants échoués ou pris au piège et aux bélugas égarés. Si nos tentatives ne mènent pas toutes à des sauvetages, chacune nous fournit de l’information précieuse et de meilleurs outils pour venir en aide au prochain béluga en détresse.

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Éducation et sensibilisation

Le webmagazine Baleines en direct et le Centre d’interprétation sur les mammifères marins de Tadoussac, tous deux des initiatives du GREMM, sont de véritables centres de référence pour le public et les médias. On y trouve entre autres des données à jour et des renseignements essentiels sur les bélugas, notamment sur la recherche scientifique, les initiatives de conservation, les menaces, les observations, etc.

Programme de suivi en mer des grands rorquals de l'estuaire du Saint-Laurent

Rorquals communs, rorquals bleus et rorquals à bosse: ces migrateurs au long cours fréquentent les eaux du parc marin en période estivale. Chaque année, depuis 1985, notre équipe va à leur rencontre. La photo-identification est la pierre angulaire de notre travail auprès de ces géants. sont notre travail quotidien auprès des géants. Les photos récoltées permettent de suivre les histoires individuelles des rorquals au fil des ans, de comprendre où ils s’alimentent et de soutenir l’industrie d’observation et l’industrie maritime dans leur volonté de limiter leurs impacts sur ces animaux. Depuis quelques années, nous utilisons les embarcations de croisière d’observation des baleines pour documenter les grands rorquals. Ainsi, nous diminuons le nombre d’embarcation sur l’eau auprès de ces animaux.

Nous collaborons avec plusieurs équipes multi-disciplinaires dans le cadre de projets de recherche appliqués à la conservation. Certaines années, des balises radios permettent de suivre les baleines sous l’eau. Nous ajoutons aussi parfois des prises de biopsie, le suivi d’individu ou de groupes et la documentation des interactions avec les bateaux à nos recherches.