En toute intimité

Il est rare d’observer des accouplements en milieu naturel ou même en captivité. D’après ces observations, l’accouplement peut se faire ventre contre ventre ou tourné de côté. Le pénis en érection peut être dirigé à l’aide de muscles, un peu comme s’il était muni d’une tête chercheuse. Durant la copulation, le vagin reçoit l’organe mâle et par le fait même le sperme. L’ovule de la femelle est alors, avec un peu de chance, fertilisé.

Le miracle de la vie

Le petit se développe dans l’utérus de la mère qui le nourrit par l’intermédiaire du placenta. La gestation dure généralement entre 10 et 12 mois, ou même 16 chez certaines espèces. La naissance se fait le plus souvent queue première. Il est possible, mais très rare, que la femelle ait des jumeaux. Les besoins énergétiques du nouveau-né sont très grands et la femelle peut difficilement fournir le nécessaire pour deux. À sa naissance, un baleineau de rorqual à bosseaura déjà atteint le tiers de la longueur de sa mère et la vingtième de son poids. C’est semblable aux proportions d’un nouveau-né humain. Par contre, chez le dauphin à flancs blancs de l’Atlantique, le nouveau-né est beaucoup plus gros: la moitié de la longueur de l’adulte et le sixième de son poids! Le petit peut dès sa naissance nager, venir respirer en surface, émettre des sons et boire le lait de sa mère. C’est la femelle qui prend soin du jeune.

Petite baleine deviendra grande

Le jeune grandit rapidement grâce au lait très riche de sa mère: 20 à 40 % de gras, selon l’espèce! Le rejeton rorqual bleu, par exemple, engraisse ainsi de 80 kg par jour. Il quitte sa mère une fois sevré, sept mois plus tard… et 17 tonnes plus lourd! Par contre, chez beaucoup de baleines à dent, le lien entre la mère et son jeune se prolonge au-delà de l’allaitement. Chez certaines populations d’épaulards, les jeunes passeront même toute leur vie auprès de leur mère, dans une unité familiale d’où le père est absent.

Et l’histoire recommence!

Une femelle peut avoir un jeune tous les deux ou trois ans environ, parfois même tous les ans, comme dans le cas du marsouin commun. L’âge auquel les jeunes cétacés pourront à leur tour se reproduire varie d’une espèce à l’autre. Chez le rorqual bleu, l’âge de la maturité sexuelle est d’environ 5 ans, aussi bien pour le mâle que pour la femelle. Le cachalot mâle, lui, devra attendre plus de 20 ans avant de tenter sa chance au jeu de la vie.