Cétacé, baleine, rorqual, c’est la même chose?

  • petit rorqual
    Crédit photo : © Renaud Pintiaux
    16 / 10 / 2013 Par Véronik de la Chenelière

    Ce qui est certain, c’est que toutes les baleines sont des cétacés! Cependant, le terme «baleine» peut être plus ou moins inclusif, selon les sources. Pour certains, le terme ne s’applique qu’aux «vraies» baleines, donc les espèces de la famille des baleines franches (comme la baleine noire et la baleine boréale). Pour d’autres, on peut l’employer pour tous les cétacés à fanons, donc aussi pour les rorquals, un groupe de cétacés qui a à la fois des fanons et des sillons ventraux. En anglais, l’utilisation est encore plus large puisque le terme «whale» s’applique à peu près à toutes les espèces de cétacés de bonne taille, qu’elles aient des dents ou des fanons; par exemple, le cachalot est un «sperm whale», l’épaulard est un «killer whale» et le béluga est un «beluga whale». En français, le groupe des baleines à bec est aussi traité de cette façon: il s’agit de cétacés à dents, ils on un nom francisé dérivé de leur appellation scientifique (ex. Mésoplodon), mais on lit très souvent «baleines à bec», comme en anglais on parle de «beaked whales».

    Sur notre site et dans notre musée de Tadoussac, voici le choix linguistique que nous avons fait: tous les cétacés sont des baleines! Il y a des baleines à dents (incluant entre autres les dauphins, marsouins, bélugas, épaulards et cachalots) et des baleines à fanons (incluant par exemple les baleines noires et les rorquals). Quand nous parlons des espèces de baleines à fanons qui ont des sillons ventraux , nous préférons le terme précis «rorqual», qui évoque immédiatement le mode d’alimentation si particulier de ces engouffreurs et le lien génétique entre ces espèces. C’est pourquoi, en plus de rorqual commun et de petit rorqual, nous parlons de rorqual bleu et de rorqual à bosse et non de baleine bleue et de baleine à bosse.

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