Six nouveau-nés baleines noires: un peu d’espoir

  • Une baleine noire est accompagnée de son veau.
    Cette baleine noire de 22 ans est accompagnée de son troisième veau connu, âgé de deux semaines. Il s'agit du premier nouveau-né observé pendant la saison de reproduction 2018-2019. // This 22-year-old right whale is accompanied by her third known calf, which is just two weeks old. This is the first observed newborn of the 2018-19 breeding season. © Florida Fish and Wildlife Conservation Commission, taken under NOAA permit 20556-01
    18 / 01 / 2019 Par Jeanne Picher-Labrie - / / / /

    Mise à jour du 12 février 2019: Et de six! Le sixième baleineau accompagnait la femelle #3370. Cette femelle a donné naissance en 2009. Il s’agirait de son deuxième petit.

    Mise à jour du 11 février 2019: Un cinquième baleineau a été confirmé. Il a été vu au large de la Floride en compagnie de la femelle #4180. Elle serait mère pour la première fois.

    Mise à jour du 28 janvier 2019: Un quatrième baleineau a été observé! La mère surnommée «Boomerang» a été observée pendant deux mois à l’été 2018 dans le golfe du Saint-Laurent par la station de recherche des iles Mingan.

    Depuis que les baleines noires de l’Atlantique Nord ont quitté les eaux froides du golfe du Saint-Laurent pour se rendre dans leur aire hivernale, cinq veaux ont été observés par la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission. Ils ont été observés en Floride le 28 décembre 2018, les 13, 18 et 28 janvier et le 11 et 12 février 2019 et sont les premiers de la saison de mise bas, qui se déroule généralement de novembre à mars. Selon Julie Albert, coordonnatrice au Marine Resources Council, on peut espérer d’autres naissances avant la fin de la saison puisque «5 des 6 baleines repérées cette saison étaient possiblement des femelles gestantes», rapporte-t-elle au Daytona Beach News-Journal. Chez cette espèce en voie de disparition, une dénatalité est observée depuis 2010. Chaque naissance est donc un petit pas vers son éventuel rétablissement.

    «5 des 6 baleines repérées cette saison étaient possiblement des femelles gestantes», rapporte Julie Albert.

    Des naissances en contexte de dénatalité

    La population mondiale de baleines noires de l’Atlantique Nord est estimée à 411 individus. De ce nombre, environ 75 seraient des femelles en âge de se reproduire. Pourtant, en 2018, aucun baleineau n’a été observé et seulement 5 l’ont été en 2017. Le nombre de baleineaux observé chaque année est donc très différent de ce qui serait normalement attendu. Le taux de natalité a diminué de 40% entre 2010 et 2016. De plus, l’intervalle moyen entre chaque naissance pour une femelle donnée est passé de 4 à 10 ans. À titre de comparaison, cet intervalle est de 3 ans chez sa cousine du Sud, la baleine noire australe. La diminution du nombre de grossesses menées à terme et l’augmentation du nombre de décès de nouveau-nés non documentés sont des raisons qui pourraient expliquer ces intervalles inhabituels.

    La grossesse et l’allaitement sont des processus très couteux en énergie pour les femelles qui doivent avoir accès à suffisamment de nourriture pour maintenir leur poids. Les copépodes, nourriture préférée des baleines noires, se font de plus en plus rares dans les aires estivales traditionnelles, entre la Nouvelle-Angleterre et la Nouvelle-Écosse. Cela expliquerait pourquoi un nombre grandissant de baleines noires est observé dans le golfe du Saint-Laurent, où ces petits crustacés sont présents. Une migration plus longue occasionne une plus grande dépense énergétique pour les femelles, ce qui peut nuire à la reproduction. Si la femelle réussit à mettre au monde un baleineau malgré tout, il n’est pas assuré qu’elle sera assez en forme pour produire suffisamment de lait pour le nourrir. En effet, des études sur la baleine noire australe ont montré que le volume corporel des femelles qui allaitent diminue de 25% en seulement 3 mois.

    La mère allaitera son veau pour un minimum de 6 mois, ce qui augmentera considérablement ses dépenses énergétiques. © Florida Fish and Wildlife Conservation Commission, taken under NOAA permit 20556-01

    Dans les dernières décennies, les périodes de natalité particulièrement faibles sont associées à l’observation d’un plus grand nombre de blessures et d’une santé générale diminuée. Cela suggère que la dénatalité peut être liée aux empêtrements fréquents des baleines noires de l’Atlantique Nord dans les engins de pêche. Cette espèce est particulièrement atteinte par les collisions et les empêtrements parce qu’elle se déplace lentement et en surface. Le stress causé par ces évènements pourrait nuire à la reproduction ou à la capacité des baleines de mettre à terme leur grossesse. Heureusement, ces périodes sont généralement suivies d’une remontée du taux de naissance, lorsque les conditions de santé sont de nouveau propices.

    En outre, la faible diversité génétique des baleines noires pourrait nuire à leur capacité de reproduction. En effet, les petites populations sont particulièrement à risques de reproduction entre individus trop apparentés génétiquement. Ces individus peuvent être non compatibles génétiquement et produire des fœtus non viables.

    La mise en place de mesures de protection de la baleine noire en 2018 par Pêches et Océans Canada et Transports Canada semble avoir été efficace. Les autorités ont recensé 3 empêtrements et aucun décès en eaux canadiennes lors de la dernière année, une nette diminution par rapport aux 18 décès et 5 empêtrements documentés en 2017.

    Il faudra attendre quelques années pour savoir si la diminution de mortalité et d’évènements stressants permettra une remontée de la natalité. En attendant, on peut espérer que ces trois naissances soient le commencement d’une série de bonnes nouvelles pour l’espèce.

     

    Sources

    (2010) Browning, C., R. M. Rolland and S. D. Kraus. Estimated calf and perinatal mortality in western North Atlantic right whales (Eubalaena glacialis). (États-Unis). Marine Mammal Science 26(3): 648-662.

    (2018) Christiansen, F., F. Vivier, C. Charlton, R. Ward, A. Amerson, S. Burnell and L. Bejder. Maternal body size and condition determine calf growth rates in southern right whales. (Australie). Marine Ecology Progress Series 592: 267–281.

    (2018) Right Whale News 26(3): 1-21.

     


    Jeanne Picher-Labrie a rejoint l’équipe de Baleines en direct en 2019 en tant que stagiaire en rédaction. Étudiante au baccalauréat en biologie, elle est depuis toujours émerveillée par la nature. Elle en apprend chaque jour un peu plus sur les mammifères marins du Saint-Laurent et souhaite partager sa fascination grâce à la vulgarisation scientifique.