Le squelette

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  • Squelette de cachalot
  • Source : Lydekker, 1894 Royal Natural History. Vol 3.

De la terre à la mer

Le squelette est simple et léger, car dans l’eau il n’a plus à supporter la masse du corps. Les os spongieux, recouverts d’une mince couche d’os compact, ont une moelle très grasse et représentaient le tiers du volume d’huile jadis récolté sur une baleine.

La tête et les dents

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Marsouin commun
© GREMM

Au cours de l’évolution, les deux conduits nasaux se sont déplacés vers le dessus du crâne, mais à la surface de la peau, si on trouve bien deux évents chez les baleines à fanons, il n’y en a plus qu’un pour les baleines à dents. Dès qu’ils percent la surface, les cétacés inspirent sans avoir à faire de mouvement de la tête. Ainsi, le museau s’est allongé pour devenir un rostre. Chez la plupart des baleines à dents, les dents, toutes semblables et coniques, servent à attraper ou à déchirer les proies, l’estomac faisant tout le travail de digestion. Chez le marsouin commun, elles sont en forme de spatule.

La colonne vertébrale

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  • Béluga
  • © GREMM

Elle est longue et assez rigide. Chez la plupart des cétacés, le cou s’est raccourci et sa mobilité réduite: les sept vertèbres cervicales sont compressées et parfois soudées pour stabiliser la tête dans l’eau et diminuer la dépense énergétique. Chez les rorquals, elles sont libres et séparées, sauf chez le rorqual commun où les 2e et 3e peuvent être partiellement soudées. Le béluga, le narval et les dauphins d’eau douce ont conservé une certaine flexibilité et tournent légèrement la tête. Les mouvements thoraciques et lombaires sont assez limités. Une vertèbre joue un rôle de charnière dans la région caudale et apporte assez de souplesse pour permettre les mouvements complexes et puissants de cette nageoire horizontale qui sert à la propulsion.

Les membres

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  • Nageoires pectorales d’un cachalot
  • © GREMM

Les pattes avant des ancêtres terrestres se sont beaucoup raccourcies et transformées en nageoires pectorales. Les os ne sont plus articulés et ne permettent aucun mouvement. Leur seul point d’articulation est l’épaule. Ces nageoires servent de stabilisateur et de gouvernail. Cinq doigts pour les baleines à dents et les baleines franches, quatre pour les rorquals: certains sont très longs, avec beaucoup plus de phalanges que chez les mammifères terrestres. Les os de la main sont noyés dans un tissu fibreux, rigide et résistant et n’apparaissent pas à la surface de la peau. Les membres arrière ont disparu chez les baleines. Du bassin subsistent deux petits os flottants qui servent d’armature aux organes génitaux chez le mâle et de point d’attache pour les muscles rétracteurs du pénis.

Pour en savoir plus

Visiter le Centre d’interprétation des mammifères marins (CIMM) à Tadoussac et son importante collection de squelettes.

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  • Squelette de petit rorqual juvénile
  • © GREMM

Dernière mise à jour: mai 2013