L’évolution des baleines

Il y a 50 millions d’années

indohyus_by_buell

L’histoire des baleines, comme celle de notre planète, est en partie inscrite dans les roches. Les premiers cétacés sont apparus il y a environ 50 millions d’années alors que les dinosaures avaient déjà disparus. Ils ont pour ancêtre un ancien artiodactyle, c’est-à-dire un mammifère terrestre quadrupède, ongulé, à doigts pairs, bien adapté pour la course. Les artiodactyles d’aujourd’hui (par exemple, la vache, le cochon, le chameau, la girafe et l’hippopotame) et les cétacés descendent donc d’un même ancêtre. Ils sont si proches parents que des scientifiques proposent de les fusionner dans un même ordre : les cétartiodactyles.

Des baleines terrestres

Pakicetus_trans

Le chemin que ce mammifère terrestre a emprunté pour retourner à la mer est difficile à retracer. D’une part, les paléontologues ont longtemps cru que les mésonychidés, un groupe d’ongulés aujourd’hui éteint, étaient les ancêtres les plus probables des cétacés. D’autre part, divers indices génétiques et moléculaires montraient un lien étroit entre les cétacés et les artiodactyles, particulièrement l’hippopotame. Or, en 2001, des paléontologues ont retrouvé le « chaînon manquant » : des squelettes d’animaux possédant des chevilles typiques d’artiodactyle et un crâne typique de cétacé. Les squelettes, découverts au Pakistan, sont ceux du Pakicetus, le plus ancien cétacé connu. Contrairement aux baleines d’aujourd’hui, cet animal n’était pas aquatique et ses chevilles témoignent de ses talents de coureur. Cette découverte permet d’écarter les mésonychidés comme ancêtres possibles des cétacés. Par contre, les liens entre l’hippopotame et les cétacés demeurent flous. Les hippopotames sont-ils plus près des baleines que les autres artiodactyles? Les spécialistes ne s’entendent pas.

Le retour à l’eau

Progressivement, les descendants de ces premiers cétacés terrestres se seraient de plus en plus tournés vers le milieu aquatique, dans certains cas pour s’y réfugier en cas de danger ou alors pour y manger, d’abord de la végétation puis exclusivement des animaux. Comme les artiodactyles actuels sont tous herbivores, des biologistes croient que les cétacés seraient apparus parce que certains herbivores de ce groupe auraient changé de diète pour devenir carnivores. Toutefois, cette thèse ne fait pas l’unanimité. Certains scientifiques parlent plutôt d’un ancêtre omnivore. Le trajet parcouru est encore flou et il manque plusieurs morceaux à ce complexe casse-tête.

Vivre dans l’eau

Les baleines que nous connaissons aujourd’hui sont extraordinairement adaptées à la vie aquatique. Des millions d’années en mer ont favorisé des transformations favorables à la vie dans ce nouvel environnement. Les narines, devenues des évents, sont désormais situées sur le dessus de la tête. Les membres postérieurs ont disparu et les membres antérieurs se sont modifiés en nageoires. Le corps a perdu sa fourrure et presque tous ses poils. Il est fuselé. Une queue horizontale, propulseur puissant, s’est attachée à la colonne vertébrale. Ces adaptations cachent bien la parenté qui existe entre les baleines et leurs plus proches parents actuels. Mais les baleines sont bien, comme nous, des mammifères. Elles possèdent des poumons et respirent de l’air. Elles ont le sang chaud, c’est-à-dire qu’elles maintiennent leur température interne à un degré constant, soit 37°C. Leur petit se développe dans l’utérus de la mère, qui le nourrit directement par l’intermédiaire du placenta. Elles allaitent leur petit.

Illustrations d’Indohyus et de Pakicetus: © Carl Buell

 

Dernière mise à jour: mai 2013