Est-ce qu’il existe une hiérarchie chez les bélugas?

  • Les bélugas sont des animaux très grégaires, vivant en paire et en groupe allant jusqu'à une douzaine d'individus. / The beluga whale is a gregarious animal living in pairs and in groups of 3 to several dozen individuals. © GREMM
    18 / 12 / 2017 Par Stéphanie Tremblay - / /

    La plupart du temps, les bélugas nagent en groupes de plusieurs individus. On les voit rarement en solitaire. Puisqu’ils sont en groupes, une organisation sociale règne. Est-ce que cela signifie pour autant qu’il existe une hiérarchie entre eux?

    Les mères et leurs veaux seraient au cœur de la stabilité sociale du groupe. © GREMM

    Aucune étude approfondie n’a été menée à ce sujet, mais certaines études rapportent que, chez les bélugas, une organisation sociale se créerait dès le plus jeune âge, en période postnatale. Les mères et leurs veaux seraient donc au cœur de la stabilité sociale du groupe.

    Comme les veaux n’ont pas acquis les compétences sociales nécessaires pour montrer eux-mêmes leur statut social aux autres bélugas, leurs mères prennent le relais. En effet, en adoptant certaines positions comme « at the mother’s tail » (le corps contre la queue de sa mère) ou « at the mother’s side » (à côté de la mère), le veau reste toujours très près de la mère, ce qui amène les autres membres du troupeau à les voir comme un seul individu. Ainsi, le jeune est considéré comme ayant le même statut hiérarchique que sa mère.

    Parfois, les bélugas se confrontent pour démontrer leur supériorité. En effet, certains bélugas mâles vont se frapper la tête les uns contre les autres pour repousser leur adversaire pour gagner le droit de se reproduire avec la femelle convoitée. On appelle ce comportement le « butting ».

    Les veaux n’ont pas encore acquis les compétences sociales nécessaires pour montrer leur statut social aux autres bélugas. © GREMM

    De plus, durant la période estivale, des attroupements de plusieurs groupes de bélugas, que l’on nomme troupeaux, se forment. Ces troupeaux, qui se rencontrent durant les périodes de sédentarité, jouent un rôle important dans l’organisation sociale des bélugas : ils provoquent des contacts entre les différents individus, mais maintiennent aussi la stabilité de la communauté.

    Même si le comportement n’a pas encore été étudié attentivement chez les bélugas, et ne permet donc pas de parler de hiérarchie, d’autres espèces de cétacés agissent selon des comportements typiques de réseaux hiérarchisés : se bagarrer pour connaitre qui mérite d’être supérieur, utiliser les vocalisations pour garder un contrôle sur son statut social, créer des groupes de mâles qui gravitent autour des femelles, les femelles épaulards ménopausées qui s’occupent des veaux et mènent les groupes, etc.

     

    Sources :

    (2009). KRASNOVA, V.V. et al. “Zoology of Vertebrates: Formation of behavior in the White Sea Beluga Calf, Delphinapterus leucas, during Early Postnatal Ontogenesis”. Russian Journal of Marine Biology. Vol. 35, No. 1, pp. 53-59.

    (2006). KRASNOVA, V.V. et al. “Zoology: Mother-Infant Spatial Relations in Wild Beluga (Delphinapterus leucas) during Postnatal Development under Natural Conditions”. Biology Bulletin. Vol. 33, No. 1, pp.53-58.

    (2014). KRASNOVA, V.V. et al. “Zoology: Parental Behavior of the Beluga Whale (Delphinapterus leucas) in Natural Environment”. Biology Bulletin. Vol. 41, No. 4, pp. 349-356.


    Stéphanie Tremblay, assoiffée de science, s’est jointe à l’équipe du GREMM cette année, dans le cadre de son stage en rédaction professionnelle. Passionnée d’écriture, elle rédige pour Baleines en direct. Du bout des doigts, elle vous transporte dans le monde des cétacés du Québec et vous guide à travers un vaste océan de sujets.